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¿Qué es un compresor de audio?

Aprender a utilizar un compresor de audio en el home estudio actual es uno de los pasos más importantes que puedes dar para mejorar tus producciones musicales.

Una toma vocal, una interpretación de batería, una grabación de guitarra… cualquier interpretación musical tiene un rango natural de volumen, desde la parte más silenciosa hasta la más fuerte. Esto se conoce como rango dinámico.

Pero cuando llega el momento de mezclar la pista, estos rangos de volumen pueden convertirse en un pequeño problema. Imagínate que estos grandes cambios de volumen se extienden a lo largo de 20 o 30 pistas grabadas diferentes: todo tu esfuerzo de mezcla sería una lucha constante para conseguir que los volúmenes de todas tus pistas encajen como un todo.

Índice

¿Qué es la compresión de audio?

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Esta es una pregunta común que se escucha continuamente, básicamente, la compresión es un proceso que reduce el rango dinámico de la grabación bajando el nivel de las partes más ruidosas, lo que significa que las partes ruidosas y las silenciosas están ahora más cerca en volumen y las variaciones naturales de volumen son menos obvias.

La unidad de compresión de audio puede entonces aumentar el nivel general de esta señal comprimida. Así, el resultado final es que las partes más silenciosas suenan como si hubieran sido aumentadas de volumen para estar más cerca de las partes más ruidosas.

Los cambios dinámicos de volumen de una grabación están ahora más controlados, y un efecto secundario es que el nivel general de la grabación comprimida puede aumentar dentro de tu mezcla. Además, toda la mezcla empastará más fácilmente.

¿Cómo usar un compresor de audio?

Para saber como utilizar este procesador es necesario que primero comprendas que el propio dispositivo de compresión tiene muchos controles diferentes que pueden tener un efecto sobre el sonido que estás procesando. Vamos a repasar las principales funciones que se encuentran habitualmente.

Compresor FET-76 de Arturia

Ganancia de entrada (Gain)

Controla el nivel de la señal que entra en el compresor de audio.

Umbral (Threshold)

La compresión reduce el nivel general de las partes más fuertes de la grabación. ¿Pero cómo sabe el compresor qué parte de la señal es «fuerte» y qué parte de la señal debe comprimir? Mediante el ajuste del Threshold.

El umbral establece el nivel en el que el compresor entra en acción y empieza a cambiar la dinámica de la grabación. Por ejemplo, si estableces el umbral en -20 dB, todo lo que esté por debajo de este nivel no se verá afectado por el compresor. Pero todo lo que sea más fuerte que este nivel (-20 dB) será comprimido.

Ratio

¿Cuánto se comprimirá la señal una vez que haya superado este nivel de umbral? Esto se controla con el ratio. Cuanto más alto sea el ratio, mayor será la compresión. La forma más fácil de mostrarte cómo funciona el ratio es mostrándote algunos números.

  • 1:1, no hay ninguna compresión.
  • 2:1, por cada 2 dB de sonido que sobrepasa el umbral, se obtiene 1 dB de salida por encima del umbral. Por lo tanto, si la señal supera el umbral en 10 dB, el compresor reduce esta señal para que ahora esté 5 dB por encima del umbral.
  • 8:1, por cada 8 dB de sonido por encima del umbral se obtendría 1dB de salida por encima del umbral. Por lo tanto, si la señal supera el umbral en 16 dB, el compresor lo reduce para que sólo se superen 2 dB

Gráfico que muestra la relación entre el umbral y los ajustes de relación en un compresor de audio

Ataque (Attack)

Es el tiempo que tarda el compresor en actuar sobre la entrada, una vez que el nivel de sonido ha superado el nivel de umbral. Suele medirse en milisegundos (ms).

Liberación (Release)

Es el tiempo que el compresor tarda en dejar que la señal vuelva a la normalidad una vez que ha bajado el nivel del umbral. De nuevo, suele medirse en ms.

Ganancia de salida (Make-up Gain)

Si la señal de audio ha sido comprimida, el nivel general de la señal se reducirá. Aumentar la ganancia de salida eleva el nivel que sale del compresor, de modo que el volumen puede ajustarse más fácilmente a los niveles del resto de las pistas en la mezcla.

Una técnica muy utilizada para ir controlando la mezcla es la conocida como «Level Matching». Y esta se ejecuta aplicando el «Make-Up gain»

Knee

La compresión de Knee suave es más light en el sonido a medida que pasa por el compresor de audio (el cambio de sonido sin comprimir a comprimido es más suave). La compresión dura es un efecto más inmediato y obvio.

Lookahead

Enfrentados a tener que comprometerse entre tasas de ataque lentas y rápidas (la primera produce cambios de ganancia que suenan suaves, mientras que la segunda es capaz de captar transitorios), es donde entra en juego el lookahead.

Supera este problema dividiendo la señal de entrada en dos rutas, es decir, retrasando una. El audio en tiempo real es analizado por el compresor antes de que la información obtenida de su evaluación se aplique a la señal retardada. Esa señal retardada es la que se envía al compresor para su compresión.

El compresor es un dispositivo esencial para tu estudio. Pero antes de usar uno, es importante entender los nombres de los distintos controles, cómo funcionan y cómo interactúan entre sí.

Una vez que entiendas esto, el uso de un compresor de audio en tu estudio será mucho más fácil y puede conducir a aplicaciones tanto técnicas como creativas de esta pieza tan importante del equipo.

Ver también: La compresión paralela

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